Det aller første verdensmesterskapet i sjakk ble holdt allerede i 1886, og den gangen var det en kamp mellom Wilhelm Steinitz og Johannes Zukerfort. Det var Steinitz som gikk av med seieren og som ble den aller første verdensmesteren i sjakk.

Verdensmesterskapet var lenge et privat arrangement – faktisk var det slik helt til 1946. Før dette måtte verdensmesteren velge hvem som skulle være motstanderen, og deretter kunne de selv forhandle om vilkår og regler i spillet. Da verdensmesteren Aleksandr Alekhin døde i 1946 var det Det internasjonale sjakkforbundet som tok over organiseringen av verdensmesterskapet.

Reglene har opptil flere ganger blitt endret, blant annet på slutten av 1990-tallet bestemt FIDE seg for at verdensmesterskapet skulle bestå av en rekke korte matcher. I 2005 ble VM arrangert som en turnering med åtte spillere, hvor det var Veselin Topalov som vant. Året etter ble derimot VM- titlene forent i en match arrangert av FIDE. Da sto kampen mellom Topalov og Vladimir Kramnik. Det var sistnevnt spiller som var verdensmester frem til 2007 da et nytt VM ble arrangert. Igjen var det åtte spillere, og den gangen var det Viswanathan Anand som stakk av med seieren.